Una epidemia ocupacional desconocida: La Enfermedad Renal Crónica de causas no Tradicionales (ERCnT)

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Por Richard Brown

Una misteriosa enfermedad renal ha matado a por lo menos 20,000 personas durante la última década en América Central, y los científicos aún no entienden las causas. La enfermedad es más común entre los trabajadores agrícolas en zonas tropicales bajas, especialmente entre los recolectores de caña de azúcar, y además esta relacionado con la muerte de miles de personas en Sri Lanka e India. En algunas zonas de Nicaragua, la enfermedad es responsable de al menos la mitad de las muertes entre varones en los últimos diez años. En El Salvador, es la mayor causa de muerte en hospitales. Como respuesta, el gobierno ha prohibido el principal herbicida de Monsanto, glifosato (Round Up), y otros agroquímicos en septiembre de 2013. Sri Lanka hizo lo mismo en marzo del año pasado. Los investigadores creen que las causas son una combinación de extrema deshidratación y exposición a químicos.

En Guatemala, mientras tanto, no existen datos fiables sobre el impacto de la enfermedad, incluso cuando ‘es probable’ que la enfermedad este matando al mismo número de gente aquí, según Carolina Guzman Quilo, toxicóloga en la Universidad de San Carlos en Guatemala, ‘pero no lo podemos confirmar mientras no haya datos claros.’

Quilo trabaja con SALTRA, un consorcio internacional que trabaja para mejorar la condiciones de trabajo especialmente en el area de salud, en 2013 publicaron el mayor informe que existe con un enfoque especíco sobre la enfermedad. Recomendó a EntreMundos contactar a UNAERC ( Unidad Nacional de Atención al enfermo renal crónico) en Guatemala para más información.

La comunicadora social, Luisa Mayarí Prado, comentó ‘No hay ninguna entidad en Guatemala que esta investigando… No existe financiación.’

La enfermedad es a veces llamada nefropatía Mesoaméricana y se abrevia como ERCnT (Enfermedad Renal Crónica de causas no Tradicionales).  Las causas habituales de ERC son diabetes, hipertensión y otros factores de riesgo como la edad no influyen en el desarrollo de la ERCnT ya que la enfermedad está matando a personas por debajo de los 30 años. El informe de SALTRA de 2013 explica que Nicaragua y El Salvador han sido el objeto de dicho informe debido a las altas concentraciones de casos en comunidades de recolectores de caña y sus familias. En Guatemala, un país que produce aproximadamente el doble de azúcar que Nicaragua y El Salvador juntos, no se ha detectado una concentración así, en parte porque los trabajadores de las plantaciones migran a la costa durante la época de recolección y al terminar vuelven a sus comunidades dispersas por todo el país.

Además, los primeros síntomas de la ERCnT son muy comunes entre los trabajadores agrícolas: fatiga, dolor de cabeza, perdida de peso, nausea. Mayarí Prado de la UNAERC dijo, ‘el paciente muchas veces es asintomático,’ y cuando los trabajadores experimentan estos síntomas normalmente ‘se va a la farmacia  para preguntar ¿qué puedo tomar?’ y al final el farmaceútico actúa como doctor. Además, añadió, los farmaceúticos recomiendan a menudo medicamentos para el dolor en estos casos y cuando estos se toman durante periodos largos, causan también por si mismos daños en el riñón.

Cuando estos síntomas poco alarmantes no se reconocen como signos de la ERCnT,  la enfermedad renal en fase terminal (ERFT) es casi inevitable. CKD y ESRD pueden causar ataques al corazón, infartos cerebrales y la enfermedad de arteria coronaria. Un estudio en 2004 del los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos (NIH) encontró que, ‘ el predominio de la insuficiencia cardiaca congestiva aumenta mucho a medida que las funciones renales del paciente se deterioran, y en la fase terminal de la enferdad puede alcanzar un 65 -70%.’ El movimiento migratorio de los trabajadores, los síntomas comunes y poco alarmantes, la ERC unida a causas comunes de muerte, así como la enorme industria azucarera guatemalteca, establecen la posibilidad de que la ERCnT este matando en silencio a miles de personas en Guatemala. SALTRA esta intentando organizar una conferencia en febrero para recoger datos sobre todos los que han sido tratados de ERC en el país.

Según los últimos datos del Banco Mundial, el gasto de Guatemala en salud per capita solo alcanza los 346$, mientras que la media en el resto de Centro América es de 747$ (ambos datos se ajustan en paridad del poder adquisitivo). Además, solo el 35.6% del gasto en salud de Guatemala viene del gobierno, el resto proviene de ONG, cooperación internacional o sector privado. La media en el resto de Centro América es de 62.12%.